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Bloomberg Opinión — Los nuevos propietarios del Newcastle United están a punto de descubrir el efecto Streisand, el fenómeno de la era de Internet en el que un intento de evitar que algo suceda (o vuelva a suceder) garantiza que suceda. El resultado: un problema de relaciones públicas autoinfligido.

El club de fútbol inglés, recientemente adquirido por un grupo liderado por el fondo soberano de Arabia Saudita, ha instado a los aficionados a no llevar la ropa tradicional árabe ni cubrirse la cabeza en los partidos para evitar ofender. Esto se produce después de que algunos hinchas se presentaran en el estadio St. James’ Park del club el pasado fin de semana con imitaciones de tocados árabes.

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No está claro quién pudo sentirse ofendido. El club dijo en un comunicado que los nuevos propietarios no estaban molestos. ¿Y por qué iban a estarlo? Lejos de burlarse de los saudíes, los hinchas parecían celebrarlos como salvadores. La mayoría de los Geordies, como se llama a los nativos de Newcastle, están encantados con la adquisición. Cuentan con que los profundos bolsillos saudíes impulsarán a su club, confinado durante mucho tiempo a los estratos inferiores de la Premier League inglesa, a la élite mundial del futbol, al igual que el Manchester City y el París Saint-Germain se han visto propulsados por propietarios emiratíes y cataríes, respectivamente. El Fondo de Inversión Pública de Arabia Saudita tiene activos por valor de más de US$400.000 millones y aspira a superar los US$1,1 billones en 2025.

Así que es muy probable que la advertencia del club no se escuche cuando los seguidores del Newcastle United viajen a Londres para el partido del sábado de su equipo contra el Crystal Palace. Dado que la naturaleza tribal del fanatismo del fútbol se rebela contra la orden judicial oficial, nadie debería sorprenderse si un número aún mayor de geordies acuda con sus paños de cocina convertidos en la tradicional ghutra saudí.

Voila: el efecto Streisand, llamado así por el intento de la famosa cantante de suprimir una imagen de su hogar en Malibú solo para aumentar la atención sobre ella.

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Pero más que de sus propios seguidores, la dirección del club tiene más de que preocuparse de los aficionados rivales. Como en la mayoría de los deportes, el futbol tiene una vieja historia de intercambio de insultos (e incluso de violencia absoluta) entre los partidarios en las gradas, y los nuevos propietarios del Newcastle United han dado a los hinchas rivales una gran cantidad de material nuevo. Los Geordies, bien acostumbrados a este arte, lo harán lo mejor posible, pero cualquier saudita que asista al partido, ya sea en las gradas o en el palco de los propietarios, se encontrará con un escenario difícil.

Si tienen suerte, las burlas girarán principalmente en torno al dinero. En el primer partido del Newcastle United con los nuevos propietarios, una derrota en casa ante el Tottenham Hotspur, los seguidores visitantes abuchearon a los Geordies a su llegada coreando: “¿Dónde estaban cuando eran pobres?”. Uno se imagina que los pocos sauditas que asistieron encontraron estos abucheos algo desconcertantes.

Pero podría ser peor, mucho peor. Al igual que en el patio de la escuela, en los estadios las burlas están diseñadas para causar al objetivo previsto una vergüenza extrema. Incluso mientras lee esto, algunos hinchas rivales seguramente están componiendo nuevos y cánticos crudos que relacionan al Newcastle United con, por ejemplo, el asesinato de Jamal Khashoggi, el desastre humanitario en Yemen o el terrible historial de derechos humanos de Arabia Saudita.

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Ya existen memes en las redes sociales que insisten en estos temas; las versiones más crudas juegan con los duros castigos del reino por un comportamiento que es legal según la ley británica. Es solo cuestión de tiempo que estos memes se manifiesten en los estadios ingleses, en forma de cánticos y pancartas. Recogidos por cámaras de televisión y micrófonos, estos se transmitirán a una audiencia global de miles de millones (entre las mayores de cualquier deporte profesional) y, por supuesto, en Arabia Saudita.

Las autoridades del futbol desaprueban los eslóganes políticos en las gradas, pero tendrán problemas para litigar contra los cánticos de los partidarios que critican a Arabia Saudita. Una cosa es penalizar a un club cuando sus fanáticos lanzan invectivas homofóbicas contra un equipo visitante, y otra muy distinta es cuando señalan la actitud del gobierno saudí hacia las comunidades LGBTQ. Tampoco pueden las autoridades, que aprueban que los jugadores se arrodillen contra el racismo, dar la vuelta y proscribir las protestas contra otras formas de discriminación.

Por su parte, los activistas de derechos probablemente utilizarán todos los partidos del Newcastle United para llamar la atención sobre el historial del reino. El domingo pasado, una camioneta recorrió el parque St. James con un cartel gigante con el mensaje “Justicia para Jamal Khashoggi”.

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La petición del Newcastle United de que no se confunda el fondo soberano con las políticas del gobierno se ve socavada por el hecho de que el FPI está dirigido por el príncipe heredero Mohammed bin Salman, el gobernante de facto del reino. Rutinariamente ridiculizado como un tirano por la prensa británica, sin duda será sometido a un insulto especial por parte de los fanáticos rivales.

Se asume ampliamente que la adquisición de Newcastle United es un intento de “sportswashing” (lavado deportivo) para suavizar la imagen del reino y su príncipe heredero. Eso podría suceder con el tiempo, pero no antes de que se ventilen montones de ropa sucia saudita ante la audiencia mundial del futbol.

Esta nota no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o de Bloomberg LP y sus propietarios.