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Salud

De pandemia a endemia: ¿Puede 2022 tener éxito donde 2021 fracasó?

Hay esperanzas de que ómicron, con su frenética propagación y un golpe menos potente, pueda estar acelerando el camino hacia la salida de la pandemia

Tiempo de lectura: 6 minutos

Bloomberg — Tras dos años de contagio y muerte, Covid-19 está cambiando de nuevo. Ómicron se está extendiendo más rápido que cualquier variante anterior, pero también está resultando menos malévolo. Cada vez se habla más de que la peor pandemia desde el siglo pasado podría conocerse pronto de otra manera: como endemia.

España lanzó la idea esta semana, cuando el presidente del Gobierno, Pedro Sánchez, dijo que es hora de pensar en nuevas formas de convivir con el Covid-19 a largo plazo, como hace el mundo con la gripe. Otros países saltaron a la palestra, diciendo que podrían estar avanzando hacia un nuevo capítulo de la enfermedad.

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Los expertos en salud, sin embargo, predican la cautela, diciendo que hay demasiada incertidumbre sobre cómo evolucionará el virus, cuánta inmunidad ha acumulado la sociedad y los posibles daños si la gente deja de tener cuidado.

Es inevitable que los gobiernos acaben considerando el Covid como uno de los muchos retos de salud pública que pueden gestionarse, en lugar de uno que requiera la urgencia y la atención dedicadas desde principios de 2020.

El apetito por los cierres económicamente perjudiciales hace tiempo que ha desaparecido. Las vacunas están protegiendo a franjas de la población, e incluso hay esperanzas de que ómicron, con su frenética propagación y un golpe menos potente, pueda estar acelerando el camino hacia la salida de la pandemia.

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“Probablemente estamos empezando a ver una fase de transición hacia que esto se convierta en una enfermedad endémica, lo que no significa que tengamos que dejar de ser muy prudentes”, dijo la vicepresidenta del Gobierno español, Nadia Calvino, a Bloomberg Television. “Pero sí indica que debemos tomar medidas muy diferentes a las que tuvimos que tomar hace dos años”.

No son sólo los gobiernos los que esperan que 2022 sea el año en que Covid pase por fin a un segundo plano en el discurso público. Un público cansado también está desesperado por escapar, y las búsquedas en Internet del término “endémico” se han disparado en las últimas semanas.

Endémico significaría que la enfermedad sigue circulando, pero a un ritmo menor y más predecible, y con menos personas aterrizando en los hospitales.

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El término a veces significa que una enfermedad se limita a una región específica, pero ese no tiene por qué ser el caso de Covid, al igual que la gripe atraviesa regularmente el mundo. También pueden darse patrones estacionales, con un mayor número de casos en invierno, así como brotes locales por encima de la norma esperada.

Al menos, hay razones para esperar que el control de la pandemia se esté aflojando. El mundo tiene más herramientas que antes, desde pruebas rápidas hasta la capacidad de actualizar y producir en masa vacunas, además de niveles crecientes de inmunidad gracias a la inoculación y a los brotes tempranos de Covid. Mientras que los anticuerpos pueden disminuir, o incluso no detener las infecciones de las nuevas variantes, la otra gran arma del sistema inmunitario -las células T- parece ser lo suficientemente robusta como para prevenir enfermedades graves.

Mientras tanto, múltiples estudios señalan que ómicron es menos grave que las cepas anteriores. Además, parece que ya se está extinguiendo en algunos lugares. La tasa de nuevas infecciones en Sudáfrica está disminuyendo tras el aumento de diciembre, mientras que los ingresos hospitalarios en el Reino Unido se están estabilizando.

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Estas pruebas son “alentadoras en cierto modo, pero tenemos que permanecer muy atentos”, dijo Noubar Afeyan, cofundador de Moderna Inc (MRNA:UN).

El fabricante de vacunas está preparando un refuerzo específico para ómicron que podría estar listo para entrar en los ensayos en unas semanas, dijo. Llegar a la fase endémica es posible este año, pero “todavía hay incertidumbre”.

La Organización Mundial de la Salud, por su parte, insta a la cautela. A pesar del impulso mundial de las vacunas -que ya se acercan a los 10.000 millones de dosis administradas-, existen enormes lagunas. Más del 85% de la población de África no ha recibido ninguna dosis, mientras que 36 estados miembros de la OMS ni siquiera han alcanzado el 10% de cobertura.

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Incluso es un problema -aunque en menor grado- en algunos países desarrollados. En Alemania todavía hay 3 millones de personas mayores de 60 años que no se han vacunado completamente, en la mayoría de los casos por decisión personal.

Por lo tanto, la propagación incontrolada del Covid-19 provocaría demasiadas muertes que, de otro modo, serían evitables, dijo el viernes el ministro de Sanidad, Karl Lauterbach. “Todavía no hay motivos para dar el visto bueno”, dijo.

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En Estados Unidos, también es demasiado pronto para empezar a hablar de la siguiente fase. Según Chris Beyrer, profesor de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de la Universidad Johns Hopkins, aunque los países en los que ómicron se disparó antes están viendo cómo se reducen las cifras, EE.UU. aún no ha llegado a ese punto.

También es posible que las personas infectadas con ómicron no estén acumulando mucha inmunidad ante lo que está por venir. El delta, más potente, podría volver a surgir o combinarse con ómicron para crear un nuevo híbrido.

“Seguimos teniendo un virus que evoluciona con bastante rapidez”, dijo Catherine Smallwood, responsable de emergencias de la OMS en Europa. “Es posible que se convierta en endémico a su debido tiempo, pero fijar esa fecha en 2022 es un poco difícil en este momento”.

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Incluso sin una declaración oficial que rebaje la categoría de emergencia sanitaria, los gobiernos podrían empezar pronto a comportarse como si así fuera. Aunque la política china de “cero” contra el virus es un caso atípico, la mayoría de los países están dispuestos a dar un paso atrás en las medidas intrusivas, y muchos citan el bajo número de víctimas mortales en relación con las olas anteriores.

Los gobiernos también se están haciendo a la idea de que las medidas draconianas ya no funcionan como antes. Francia cerró sus fronteras con el Reino Unido a mediados de diciembre para tratar de protegerlo de ómicron, con poco efecto. El país registró casi 370.000 casos un día de esta semana, y las restricciones se están suavizando.

A medida que los gobiernos se retiren, la responsabilidad recaerá cada vez más en los individuos, a través de la autoevaluación, el uso de máscaras y los llamamientos a limitar voluntariamente las interacciones sociales.

El Reino Unido, que durante mucho tiempo ha tenido un toque ligero para las restricciones, está entre los países que están presionando en esta dirección. Esta semana, Inglaterra se unió a otros países al reducir el periodo de autoaislamiento de Covid a cinco días.

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David Heymann, profesor de epidemiología de enfermedades infecciosas de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, destacó esta semana al Reino Unido como un buen ejemplo de convivencia con el virus, pero señaló que no existe un plazo único para todos porque los países avanzan a velocidades muy diferentes.

“No podemos predecir dónde se producirán las variantes, y no podemos predecir cuál será su virulencia o su transmisibilidad”, dijo. “Ciertamente podría ser un camino lleno de baches. Simplemente no lo sabemos”.

-- Con la ayuda de Corinne Gretler, Thomas Mulier, Francine Lacqua y Maria Tadeo.

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